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合谋定价控制市场;只因5镑差价, 这家体育用品巨头恐再次面临巨额罚款

在英国,足球称得上是一项全民运动,很多小孩从小就和家人养成了踢球、看球的习惯,很多社区附近都会有大片的绿地草坪或专用的球场供居民锻炼和娱乐。

蓬勃的足球文化使得多数英国人都有自己支持和喜爱的球队,也催生了大大小小的足球俱乐部,这样的氛围让英国的足球产业得以蓬勃发展。

当然,英国足球文化的繁荣离不开热爱足球的球员和球迷,也离不开商业资本在背后的支撑和运作。

当足球俱乐部有了忠实的球迷、奖杯和名声,就会使得更多的资本介入,想要从中分一杯羹,赚取利润。

丽莎今天要和大家分享的案例就和足球及其背后的利益相关,两家服装经销商与足球俱乐部合谋商品定价,最后被监管机构调查,甚至还涉及一家英国大型运动品连锁品牌——JD Sports,而罚款的数额也或将高达百万英镑。

这背后到底发生了什么?在英国怎样的行为可以算作垄断,违反《竞争法》?今天,丽莎就用这一案例向您娓娓道来。

案件背景:

对于熟悉苏格兰足球超级联赛的朋友来说,主场位于苏格兰格拉斯哥的流浪者足球俱乐部(Rangers F.C.)是一只强悍的足球队,与同城宿敌凯尔特人队合称为格拉斯哥的两只巨无霸。

虽因财务问题,流浪者队在2012年降级至第四级别的苏丙联赛,但时隔4年后,他们不负众望,于2016年重返苏格兰超级联赛。

在这样的背景下,流浪者队的人气逐步恢复,让球迷看到了昔日的流浪者队。

在2018/19赛季时,流浪者队的球衣制造商Elite Sports,同样也是球衣的销售方,在其格拉斯哥和贝尔法斯特的门店以及在线商城销售流浪者队的队服。

为了能够扩大销量,流浪者队还邀请英国的体育用品零售巨头JD Sports在全英范围内售卖流浪者队的队服。

一般来说,经销商会根据自己的经营策略、产品定位、渠道成本、营销成本等一系列因素给产品定价。往往拥有大量渠道的经销商,对商品有一定的议价权。

但在流浪者队球衣售价的定价上,Elite Sports和JD Sports并不一致。

私通合谋,哄抬价格,最后被CMA调查

起初,Elite Sports定价为60英镑(503元人民币),而JD Sports的定价为55英镑(461元人民币),虽然仅相差5英镑,但是JD Sports的门店更多、网络商店更加易用,两家经销商卖的又是同样的产品,自然会分得更多市场份额,削弱竞争对手的销量。

流浪者足球俱乐部在2018/19赛季开始其实就在担心这个问题。在利益的驱动下,两家零售商在与流浪者足球俱乐部达成私下协议,JD Sports将队服的售价提升到60英镑,在价格上与Elite Sports保持一致。

好景不长,2020年12月,英国竞争和市场管理局CMA对流浪者足球俱乐部的队服售价问题进行调查,随着调查的深入,CMA认为Elite Sports和JD Sports在较长的一段时间内固定了队服的售价。

不仅如此,CMA发现这两家零售商在流浪者足球俱乐部的帮助下,合谋将队服的售价保持在高位,因此牺牲球迷的利益来赚取更多钱财。

2022年6月7日,CMA发表声明,确认了流浪者足球俱乐部、Elite Sports、JD Sports私通合谋商品的零售价格,涉嫌违反《1998年竞争法》(Competition Act 1998)。

三家公司纷纷配合调查,争取减轻罚款

案件到这里,其实三家公司仍旧有反对此项声明的权利,并可以拿出证据证明自己没有违法的证据。

但根据报道,Elite Sports和JD Sports都承认自己有合谋操纵市场价格的行为,并希望与CMA一同合作,减少可能带来的罚款。

因为按照《1998年竞争法》,CMA有权处以高达公司全球营业额10%的罚款,这对于企业来说不是一个小数目。

可以想见,CMA手里应该掌握了三家公司互通、商议价格的确凿证据,使得三家公司认为承认自己的行为,协助调查所付出的代价更小,因此才会承认自己的反竞争行为。

早在2003年,曼联球队和一些运动服饰连锁店也是因为操纵价格的缘故,被处以1860万英镑的罚款。

这也是为什么两家经销商和球队本身都愿意配合CMA进行调查的原因,目前,JD Sports已经拿出200万英镑来应对可能要支付的违法费用和法律费用。

其实,JD Sports在今年年初已经因收购Footasylum而被CMA罚款400万英镑,自年初以来,JD Sports的股价已经下跌了近44%,公司高层立即要求CEO停职进行审查,如果这次因队服定价的问题JD Sports再次接到大额罚单,恐怕还会继续影响JD Sports的股市表现。

丽莎提示:

看到这里,各位莎粉可能会觉得英国竞争和市场管理局CMA是不是有些“小题大做”,仅仅是5英镑的差距,能给消费者带来多大损失呢?难道足球俱乐部没有统一定价的权利吗?

其实,CMA的调查并非是小题大作,作为监管机构,是有责任在收到举报后展开尽职调查的。

此外,在英国这种重商主义的资本社会中,社会和市场是鼓励商家之间进行竞争的,这能够极大地促进商业社会的发展,遵循优胜劣汰的法则,与此同时,消费者也能够从中受益。

理论上来说,足球俱乐部有制定统一零售的权利,但实际上,这只能作为一种建议售价,而经销商在实际的销售过程中可以以更低的价格售出、也可以以更高的价格拍卖,这完全是由市场的供求关系来主导的。

在上述的案例中,流浪者足球俱乐部最大的问题是在于,它和两家零售商在私下密谋,操控价格,这是《1998年竞争法》明令禁止的,因此CMA也有责任一查到底。

那么,在什么样的情况下可以判定公司有垄断行为(反竞争活动)呢?

在英国1998年颁布的《竞争法》中,以下的反竞争行为可能会招致调查:

操纵价格:向客户收取同样的价格;在同一时间提供折扣或提高价格;向中介机构收取相同费用;对自己的商品进行限价。

串通投标:与竞争对手商定对同一份合同的出价或出价信息;轮流赢得合同;付费贿赂其他企业,要求其不要投标;要求其他企业在不需要投标的情况下投标;与其他企业商议不投标或撤回投标。

商议市场份额:与其他企业约定或达成“君子协议”,划定各自所占的市场份额。

共享商业信息:与其他企业分享价格、产品、供应商、客户或承包商、销售计划等。

滥用市场支配地位:如果你的市场份额超过40%,但却区别对待客户、强迫客户接受他们不想要的产品、或定价过低无法弥补成本等行为。

打乱市场规则:与竞争对手达成协议,不向某些客户销售或与某些供应商交易;与任何客户或供应商签订长期独家合同。

上文中Elite Sports 和 JD Sports的情况属于操纵价格。

从上面的情况可以看出,市场垄断并不是说必须是全国性的行为才可以构成。它实际发生的情况远比我们想象地更加普遍。这可以发生在某个特定的地域,某个特定的行业,也可以是某个具体但是单一的时间上,比如说一次正常的头招标活动。如果其中的一个参与者联合其他参与者一起来操纵报价的话,就可能构成市场垄断。

在本次案件中,市场垄断行为就只是涉事公司针对流浪者球迷来说的,虽然英国还有其他数量众多的球队,而这些球队的球迷并没有受到影响。

在英国,出现反竞争行为将会由英国竞争与市场管理局CMA负责调查,如果反竞争行为得到证实,CMA可以开具罚单。

那么,CMA的处罚方式是怎样的呢?

一般来说,罚款的金额最高将会达到公司全球营业额的10%,并被起诉要求赔偿;有时甚至可能包含刑事责任,最高的刑期高达5年;公司的董事可能会被取消担任董事的资格,这一禁令的执行有效期可能长达15年。

很明显,CMA的处罚绝对不只是摆在那儿,让人看看的,而是要让涉事者感觉到疼痛的。

好的,今天的文章就先到这里。如果您对英国商业法、竞争法或者其他英国法律方面有任何疑问,都可以进一步咨询丽莎律师行。

任何英国税务方面的问题,也欢迎联系咨询丽莎会计行。

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